By: Guido Long

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Ai dottori che aprivano le tabelle cliniche elettroniche negli USA, l’allerta sembrava abbastanza innocua.

Appariva un pop-up che chiedeva il livello di dolore di un paziente. Successivamente, un menu elencava trattamenti che variavano da una visita con uno specialista del dolore alla prescrizione di un antidolorifico oppiaceo.

Cliccando un bottone, il programma poteva creare un piano. Dal 2016 alla primavera 2019, l’allerta è suonata almeno 230 milioni di volte.

Lo strumento esisteva grazie a un accordo segreto. Il suo creatore, una compagnia di software chiamata Practice Fusion, è stata pagata da un grande produttore di oppiacei per progettarlo, nel tentativo di aumentare le prescrizioni per antidolorifici che creano dipendenze – anche se le morti per overdosi erano quasi triplicate nei 15 anni precedenti, creando un disastro di salute pubblica. Il software è stato usato da decine di migliaia di studi medici.

La sua esistenza è stata rivelata grazie a un’indagine del governo. Practice Fusion ha accettato di pagare 145 milioni di dollari per risolvere casi penali e civili, secondo i documenti di un tribunale federale in Vermont. Practice Fusion ha confessato il piano. Il produttore di oppiacei non è stato identificato, ma i dettagli del caso del governo assomigliano molto a una partnership pubblica tra Practice Fusion e Purdue Pharma Inc., che produce l’OxyContin.

I rappresentati di Purdue Pharma e il procuratore del Vermont non hanno commentato. La compagnia di software sanitari Allscripts Healthcare Solutions Inc., che ha comprato Practice Fusion per 100 milioni nel 2018, ha dichiarato in un comunicato che le azioni sono antecedenti all’acquisizione e che Allscripts ha “ulteriormente rafforzato” la compliance a Practice Fusion. La compagnia non ha risposto a domande specifiche sull’accordo.

Mentre le morti per overdosi di oppiacei aumentavano, stati e individui facevano causa ai produttori accusandoli di spingere i farmaci minimizzando sui rischi. Diversi milioni di pillole sono state distribuite in cliniche del dolore in zone rurali, alimentando un importante mercato di strada.

Il caso di Practice Fusion dimostra un modo più sottile per arrivare ai consumatori di farmaci. I dipendenti hanno stimato internamente che l’azienda farmaceutica poteva aggiungere quasi 3,000 pazienti e incrementare le vendite di oppiacei fino a 11.3 milioni di dollari attraverso la partnership. Secondo il contratto, il produttore di oppiacei ha pagato Practice Fusion quasi un milione.

“L’industria farmaceutica è stata bravissima nel promuovere e aumentare l’accesso agli oppiacei di una popolazione sempre più grande,” dice Bertha Madras, professore alla Harvard Medical School che ha fatto parte della Commissione presidenziale contro la dipendenza alle droghe e la crisi degli oppiacei. Descrive l’accordo di Practice Fusion come “malvagio e minuzioso”.

Le grandi aziende tecnologiche hanno piani su larga scala per reinventare l’assistenza sanitaria, promettendo di rivoluzionare aree come le cartelle elettroniche, che sono una fonte cruciale di dati sulla salute dei consumatori. Ma il caso Practice Fusion mostra come tali piani possano essere sfruttati e persino fornire una nuova strada affinché gli interessi finanziari influenzino il trattamento.

Aiuto gratis

L’azienda di San Francisco è stata fondata nel 2005 ed è diventata famosa per il suo unico modello di fornire ai medici indipendenti software per le tabelle cliniche gratis, supportato dalla pubblicità. La compagnia sostiene che la sua piattaforma basata sul cloud è cresciuta fino ad essere usata in circa 30,000 centri medici.

Le basi per l’accordo tra le società sono iniziate nel 2013, secondo la dichiarazione dei fatti concordata da Practice Fusion in base a un accordo di rinvio differito. L’idea era di portare i farmaci antidolorifici del produttore di oppiacei a determinati tipi di pazienti: quelli che non stavano assumendo oppiacei o quelli a cui venivano prescritti i prodotti meno redditizi dell’azienda. Mirava anche a garantire prescrizioni più lunghe, secondo i documenti del tribunale.

Le aziende hanno anche concordato di fare uno studio di ricerca. Ma secondo un’e-mail interna di Practice Fusion citata nei documenti del tribunale, la compagnia farmaceutica lo considerava “tutto marketing”.

Evitando le linee guida

Anche se il caso non cita il produttore di farmaci, Reuters ha riportato – citando fonti anonime – che si tratta di Purdue. L’offerta di oppiacei di Purdue corrispondeva anche al profilo dei farmaci citati nelle carte del tribunale.

Practice Fusion e i ricercatori di Purdue hanno annunciato pubblicamente in un rapporto di ricerca del 2017 che avevano cominciato a studiare uno strumento online con delle caratteristiche identiche a quelle descritte nelle carte. La ricerca ha testato le allerte di dolore per circa 13 milioni di pazienti in un anno.

Steven Labkoff, il ricercatore Purdue che ha presentato lo studio in una conferenza del 2017, non ha risposto alle chiamate in cerca di commenti.

Nel 2016, il centro statunitense per il controllo e la prevenzione delle malattie ha pubblicato nuove linee guida sugli oppiacei e sul trattamento dei pazienti con dolore cronico. Le linee guida hanno sottolineato le alternative non farmacologiche e senza oppiacei. Quando gli oppiacei venivano prescritti, le versioni ad azione più rapida erano preferibili a quelli tipo a lunga durata, ha affermato l’agenzia.

La società produttrice di oppiacei e Practice Fusion condividevano queste linee guida internamente ma “non incorporavano le raccomandazioni contenute in tali linee guida”, secondo i documenti del tribunale.

Fusion Practice ha riferito alla società farmaceutica nel 2016 che il progetto stava funzionando come previsto, spostando le prescrizioni verso gli oppiacei a rilascio prolungato della società. L’accordo tra Practice Fusion e la casa farmaceutica è continuato anche dopo che un avvocato per l’azienda ha sollevato preoccupazioni sulla sostanza del programma e ha avviato una revisione legale, secondo gli articoli.

“Quasi inevitabile”

Jamie Weisman, una dermatologa della zona di Atlanta, ha appreso di recente della partnership di Practice Fusion con il produttore di oppiacei. Ha usato la piattaforma per cinque anni ma non si ricorda di aver visto quel tipo di allerta del dolore.

“È malvagio. Non c’è veramente altra parola per descriverlo”, ha detto. Ma “se vuoi modellare le cartelle elettroniche come un sistema a scopo di lucro, non le regoli come tali e forzi i medici a utilizzarle, è quasi inevitabile che verranno manipolate.”

I produttori di cartelle cliniche elettroniche sono sempre più sotto osservazione per le loro pratiche, anche da parte del Dipartimento di Giustizia americano, visto che sono cresciute in seguito all’implementazione dell’Affordable Care Act.

Practice Fusion aveva accordi simili con i produttori di altri farmaci. Il governo ha dichiarato nel suo caso civile che Practice Fusion ha siglato 14 tali accordi con aziende farmaceutiche tra il 2013 e il 2017.

Practice Fusion ha solo ammesso l’accordo per gli oppiacei, e “non è stata determinata la colpa” per le cause civili, ha dichiarato il Dipartimento di Giustizia in un comunicato.

Traduzione di un articolo del Los Angeles Times