By: Guido Long

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L’esketamina potrebbe inizialmente essere disponibile tramite cliniche private, possibili effetti collaterali sollevano però preoccupazioni.

Un farmaco simile alla ketamina vicino all’autorizzazione nel Regno Unito già da novembre potrebbe trasformare le terapie per la depressione profonda, ha dichiarato uno dei più importanti psichiatri del paese.

Il farmaco, chiamato esketamina, amministrato attraverso uno spray nasale, sarebbe uno dei primi ad “azione rapida” per la depressione e il primo da decenni a interessare un nuovo percorso neurale.

Al contrario degli antidepressivi convenzionali, che impiegano settimane o mesi per avere effetto, è stato dimostrato come la ketamina abbia effetto in poche ore, almeno su certi tipi di pazienti.

Il Professor Allan Young, direttore del Centre for Affective Disorders al King’s College di Londra, ha detto che la per la parte sostanziale dei pazienti che non risponde alle medicine convenzionali, le terapie a base di ketamina possono offrire una nuova speranza.

“Non abbiamo avuto niente di veramente nuovo per 50 o 60 anni. Ciò che è particolarmente entusiasmante è l’arrivo di un nuovo tipo di trattamento e questo è la ketamina,” ha detto. “Ha una diversa farmacologia. Non è solo il solito vecchio motore a vapore, sembra funzionare in modo diverso e sembra funzionare più rapidamente.”

Altri esperti hanno però espresso dubbi relativi all’efficacia generale della sostanza e dicono che ci potrebbero essere seri problemi di sicurezza associati all’uso prolungato di ketamina.

A novembre l’Agenzia europea per i medicinali e il regolatore britannico per la salute prenderanno una decisione sulla licenza per la medicina, che Johnson & Johnson già vende negli USA con il nome Spravato. Se approvata, l’esketamina diventerebbe disponibile attraverso cliniche private. Il servizio sanitario nazionale del Regno Unito prenderà una decisione a riguardo a marzo dell’anno prossimo.

Young ritiene che il farmaco potrebbe rivelarsi un’alternativa importante per le circa 2.7 milioni di persone che nel Regno Unito soffrono di depressione cronica e non hanno risposto alle medicine convenzionali.

Le medicine più usate, note come inibitori selettivi della ricaptazione della serotonina (SSRI), funzionano impedendo al cervello di eliminare la serotonina chimica. Impiegano generalmente da sei a otto settimane per avere un impatto sui sintomi.

La ketamina sembra agire su un un’altra chimica del cervello chiamata glutammato, e in studi sugli animali ha ristabilito connessioni tra cellule del cervello che si pensa si ritraggano in periodi di depressione prolungati.

Il Prof. Carlos Zarate, capo delle terapie sperimentali e della patofisiologia all’Istituto americano di salute mentale, che ha condotto la prima sperimentazione clinica della ketamina per depressione nel 2006, ha detto: “La ketamina è adesso il prototipo per la futura generazione di antidepressivi che avranno rapidi e robusti effetti di lunga durata entro poche ore.”

Nella forma dello spray nasale è data in dosi molto inferiori rispetto a quelle della ketamina intesa come “droga di strada”.

Gli effetti collaterali (che possono includere allucinazioni, vertigini e ansia) riscontrati dai pazienti, però, significano che questi devono essere supervisionati in una clinica per due ore dopo ogni dose settimanale – tutta questa supervisione clinica necessaria potrebbe essere una barriera alla sua ampia diffusione.

Quest’anno, la Food and Drug Administration (FDA) degli Stati Uniti ha autorizzato il farmaco per la depressione resistente a trattamento. La decisione è stata controversa perché la FDA ha reso più soft le sue regole per approvare nuovi farmaci sulla base della necessità clinica. I risultati dei trial sono stati ambivalenti e soprattutto a breve termine, e alcuni dicono che la medicina non valga il costo che in America è di $32,400 all’anno per paziente.

Ci sono anche domande relative alla sicurezza a lungo termine delle sostanze simili alla ketamina, incluso se i pazienti possano sviluppare tolleranza e se, per alcuni, potrebbe funzionare come porta verso il consumo di sostanze illegali, come successo nella crisi degli oppiacei in nord America.

Rupert McShane, un consulente psichiatra e professore associato all’Università di Oxford che ha curato centinaia di pazienti con depressione cronica con ketamina endovenosa, ha chiesto un registro che aiuti a monitorare l’efficacia e ogni effetto collaterale inaspettato se la sostanza sarà resa più disponibile.

Ci sono anche preoccupazioni riguardo al fatto che il potenziale della ketamina per curare la depressione possa portare alcune persone a procurarsi la droga illegalmente per auto-curarsi.

“Il potenziale dannoso dell’uso a lungo termine è semplicemente sconosciuto,” ha detto McShane. “E’ una medicina, non un miracolo,” ha aggiunto. “La ketamina, per mia esperienza, e l’esketamina, secondo i dati, sono antidepressivi potenti e potenzialmente trasformativi.”

Wes Boyd, professore associato di psichiatria ad Harvard, ha detto che è preoccupante il fatto che alcuni trial clinici non abbiano mostrato benefici sufficienti rispetto al placebo e che un altro trial sembra suggerire che solo alcuni pazienti abbiano avuto un beneficio.

“Il costo dell’esketamina è drammaticamente alto e si aggiunge a un ampio e spaventoso profilo di effetti collaterali,” ha detto. “E’ così potenzialmente pericolosa che ai medici è richiesto di restare con i pazienti per due ore dopo che è stata loro somministrata la sostanza. Non c’è altro antidepressivo che io conosca che richieda un centesimo di questo tipo di osservazione dopo l’amministrazione. Il risultato è che il farmaco è una truffa troppo pubblicizzata.”

Traduzione di un articolo del Guardian

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